La extraordinaria historia de la invención de la “porcelana” en Europa

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Janet Gleeson en su libro “El arcano” (La extraordinaria y verdadera historia de la invención de la porcelana en Europa) – Versión española – (Editorial DEBATE) nos narra el descubrimiento del secreto de la porcelana en Europa, a principios del Siglo XVIII.

La compleja composición de la misteriosa cerámica que en China se fabricaba desde hacía mil años, no lograba ser conocida por los químicos (alquimistas) europeos que fracasaban repetidamente en sus múltiples ensayos.

La porcelana por entonces se había convertido en un objeto de gran valor, símbolo de riqueza y prestigio. Poseer la fórmula de la PORCELANA suponía conseguir la piedra filosofal del oro blanco (la pasta blanca de la base de la porcelana).

Fue el joven alquimista Johann Frederick Böttger cautivo en un viejo castillo de Sajonia, prisionero del rey Augusto II, rey de Polonia y Elector de Sajonia, quien tras duros años de trabajo consiguió averiguar la composición y el procedimiento de cocción, así como los diferentes esmaltados de la bella y resistente PORCELANA.

Es en el libro de Janet Gleeson donde se cuenta esta interesantísima historia haciendo referencia a datos de interés sobre la PORCELANA. Hemos extraído algunos de ellos, que a continuación reproducimos:

1.- LA PORCELANA AUTÉNTICA y LA RUTA DE LA PORCELANA

“A principio del S. XVIII, la única porcelana auténtica era la que se hacía en el Lejano Oriente, sobre todo en China y Japón. Desde la Edad Media se importaban seda, laca y especias a Europa a través de la gran Ruta de la Seda, la ruta terrestre de Asia a Occidente, pero la porcelana era demasiado frágil para transportarla así y las pocas piezas que llegaban a Occidente las llevaban por barco mercaderes árabes a través del Golfo Arábigo o del mar Rojo.

Hasta que el viaje de descubrimiento de 1497 de Vasco de Gama no abrió una ruta marítima a China, no hubo comercio organizado a gran escala.

Desde un principio la porcelana fue considerada en Occidente como una de las rarezas más apreciadas de Oriente, cuyo misterioso atractivo se encontraba en su aparentemente imposible combinación de FRAGILIDAD extraordinaria junto a su reluciente DUREZA.

(La ciencia moderna nos dice que esta extraña sustancia hecha por los antiguos alfareros es verdaderamente tan DURA que el acero corriente no puede cortarla.)”

2.- EL SECRETO MEJOR GUARDADO

“Nadie en Europa sabía comprender que el secreto de la FABRICACIÓN de la PORCELANA estaba en mezclar dos ingredientes básicos:

El CAOLÍN o ARCILLA CHINA junto con una roca de tipo FELDESPÁTICO llamado PIEDRA DE CHINA O “PETUNTSE”, cociéndolos a tal temperatura que el cuarzo del feldespato se fundía y se vitrificaba, introduciéndose en los poros de la arcilla, creándose en el proceso estructuras microscópicamente finas de cristales, llamados AGUJAS DE MULLITA que son exclusivas de la porcelana. Los chinos llaman huesos de la porcelana a la ARCILLA, siendo la carne el FELDESPATO.

El resultado era un material sin tacha, mucho más duro que cualquier otra cerámica conocida que podía ser atravesada por la luz del día si se mira a través. Brillante y duradera, no era de extrañar que a ojos de occidentales pareciera una concha..”

3.- OTRA DE LAS CLAVES DEL MISTERIO: LA TEMPERATURA DE COCCIÓN

“Una de las diferencias fundamentales de cerámicas como la loza, el barro cocido o gres y la PORCELANA blanda que ya se fabricaba en Europa y la auténtica PORCELANA dura era la temperatura a la que cocía ésta última.

La loza o cerámica de Delft, el tipo de alfarería más corriente en Europa, tenía que cocerse a una temperatura relativamente baja y su estructura porosa requería un esmalte para hacerse impermeable. Semejantes productos de alfarería, un tanto toscos, nunca podrían rivalizar con la finura y el brillo de la PORCELANA AUTÉNTICA.

El gres que se hacía en Alemania desde la Edad Media, necesitaba una cocción entre 1.200 y 1.400 º C para vitrificar la arcilla. Pero también en este caso el material resultante, aunque no era poroso, no era translúcido y carecía del refinamiento de la PORCELANA.”

4.- UNA CONCHA CON FORMA DE PUERCO

“La palabra “PORCELLANE” que utilizó Marco Polo (en su viaje a China) por primera vez, deriva de la palabra portuguesa “PORCELLANA”, término que significa cerdo o un tipo de concha de caurí cuya forma recuerda vagamente a la del cerdo y que se usaba como moneda en ciertas partes de Oriente…”

5.- JOHANN FREDERICK BÖTTGER y EL CAOLÍN

“El componente en el cual se centró Johann Frederick Böttger, primer descubridor de la PORCELANA en Europa, fue el CAOLÍN o ARCILLA CHINA, una tierra fina y grisácea que se había obtenido de una mina de Colditz, pero que recibía su nombre de la palabra china “Kaoling”, que denota las altas montañas donde se encuentran los depósitos chinos de arcilla.

Para los geólogos el CAOLÍN es un producto feldespático descompuesto; es la resultante de la descomposición del granito después de haber estado sometido a los efectos prolongados de la erosión.

6.- LA PORCELANA DE MEISSEN

“Para poder preservar en el mayor secreto posible el “arcano” del arte de la fabricación de la PORCELANA, la fábrica de MEISSEN (SAJONIA) fundada por el químico-alquimista descubridor de la fórmula de la PORCELANA, Johann Frederick Böttger, se hizo impenetrable para todos menos para los empleados de forma directaen el trabajo.”

7.- CÓMO PINTAR LA PORCELANA

Existen varios métodos para pintar la cerámica:

  • A.- Pintar directamente sobre el esmalte una vez cocida la pieza. Esta técnica recibe el nombre de LACADO o ESMALTADO EN FRÍO. Es un proceso algo basto para adornar la porcelana y además cualquier pintura aplicada en frío sobre un esmalte agarra muy mal y desaparece fácilmente con el uso.
  • B.- ESMALTADO en CALIENTE: El esmaltado en caliente de cualquier cerámica sea loza o porcelana supone someter a calor la decoración en color. Los colores, hechos con diversos pigmentos de óxidos metálicos mezclados con vidrio, se aplican a la base vidriada una vez que se ha sometido a la cocción principal a alta temperatura, y entonces se cuece por segunda vez a una temperatura baja que permite a los óxidos transmutarse en sus varios matices y mezclarse lo suficiente como para adherirse al barniz transparente que tiene debajo.
  • C.- Otra forma es decorar la porcelana es PINTANDO por DEBAJO del VIDRIADO. La decoración se pinta sobre la base de porcelana mientras se encuentra como “bizcocho” seco para luego vidriar el objeto y cocerlo de la manera más habitual. La decoración BAJO VIDRIADO es el sistema más resistente de adornar la porcelana, todas las imágenes y motivos pintados están protegidos y a salvo bajo una capa de vidriado que así forma una ventana (protectora) para observar los exquisitos diseños que se encuentran bajo ella.
    Pero esta técnica está plagada de dificultades. El color utilizado tiene que ser increíblemente resistente a la temperatura porque quedará expuesto desde un principio a toda la potencia de las llamas del horno…

Fábricas de porcelana en Europa

Actualmente, algunas fábricas de porcelana en Europa de gran calidad y de reconocidísimo prestigio son:

  • 1.- La Fábrica Danesa “Royal Copenhagen”, fundada en 1775 y que produce su exclusiva vajilla “Flora Danica”.
  • 2.- La fábrica lisboeta “Vista Alegre”.
  • 3.- Las denominaciones de Sévres y Limoges en Francia.
  • 4.- En España existe la porcelana de la fábrica de “La Cartuja de Sevilla” que fue inaugurada en 1841 por el marqués de Pickman, tiempo después de haber sido destruida la Real Fábrica de Porcelana del Buen Retiro por el ejército francés en 1808.
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